Au début de la période médiévale, de nombreux dispositifs de mesure du temps étaient utilisés. Presque tous ces dispositifs avaient été adoptés à l’époque de l’antiquité classique et il n’y a eu que peu ou pas d’innovation dans les dispositifs de mesure du temps au début du Moyen Âge.

Parmi les dispositifs traditionnels de mesure du temps utilisés à l’époque, on trouve selon l’artisan horloger a Grenoble et Isère, les horloges à eau, les horloges à bougie, l’utilisation d’astrolabes pour déterminer le temps et les cadrans solaires. C’est au cours du haut Moyen Âge que de nouvelles méthodes de mesure du temps ont été découvertes ainsi que de nouveaux instruments.

Origines de l’horloge mécanique

Les monastères chrétiens de l’Europe médiévale avaient un besoin spécifique de mesure du temps, car les moines devaient respecter strictement les heures de prières quotidiennes. À cette fin, les monastères utilisaient de nombreux types de dispositifs de chronométrage.

Comme les moines avaient également accès à la littérature classique sur l’astronomie, les mathématiques et d’autres sujets, ils étaient dans une position unique pour pouvoir inventer de nouveaux dispositifs de mesure du temps. Ce besoin de chronométrage a conduit au développement des premières horloges mécaniques au 10e siècle.

Invention de l’horloge mécanique

L’histoire ne s’accorde pas sur la date d’invention de la plus ancienne horloge mécanique de l’Europe médiévale. Le pape Sylvestre II a construit une horloge pour une ville allemande en 996 et elle est considérée comme l’une des plus anciennes horloges.

Au 11e siècle, des horloges étaient utilisées dans différentes parties de l’Europe. Cependant, l’utilisation de véritables horloges mécaniques, qui utilisaient des poids lourds pour chronométrer le temps, remonte plus précisément au 14e siècle.

L’une de ces horloges a été construite par un moine à Glastonbury au 14e siècle et existe encore aujourd’hui. Entre le 14e et le 15e siècle, les horloges mécaniques ont évolué et ont commencé à fonctionner avec des ressorts plutôt qu’avec des poids lourds. Cependant, ces horloges devaient être remontées deux fois par jour par les moines pour qu’elles fonctionnent avec précision.

Évolution de l’horloge mécanique

Lorsque les premières horloges mécaniques ont été inventées au 14e siècle, elles ne comportaient que le cadran des heures. Cela s’explique par le fait que le besoin prééminent de l’époque était simplement de garder les heures avec précision, et même cela était considéré comme un saut technologique majeur.

Au 15e siècle, cependant, des horloges mécaniques dotées de cadrans encore plus détaillés ont été construites. Dans le dernier quart du 15e siècle, de nombreuses sources suggèrent que des horloges mécaniques avec des aiguilles des minutes et des secondes étaient utilisées dans de nombreuses régions d’Europe.

Très vite, les innovations dans la construction et la sophistication des horloges mécaniques ont également conduit au développement de l’horloge à pendule, plus précise, moins coûteuse à fabriquer et plus facilement accessible au public.

Utilisation de l’horloge mécanique

À l’époque de l’invention des horloges mécaniques, elles étaient principalement utilisées dans les monastères. Elles étaient généralement utilisées pour suivre les heures des prières quotidiennes, pour aider les moines à calculer les éclipses solaires et lunaires et pour déterminer les jours de fête avec précision.

Au milieu du 15e siècle, les horloges mécaniques ont également commencé à être utilisées dans des établissements et des bâtiments séculiers tels que les châteaux, les palais de justice et les salles du conseil.